¿Es un coco una fruta, nuez o semilla?

Botánicamente hablando, un coco es una drupa fibrosa de una sola semilla, será una fruta, semilla o nuez, también conocida como drupa seca. Sin embargo, cuando se usan definiciones sueltas, el coco puede ser los tres: una fruta, una nuez y una semilla.

Un coco es todo esto: una semilla, una fruta y una nuez. El coco es una semilla porque es la parte reproductora del árbol, el coco es una fruta porque es una drupa fibrosa de una sola semilla y el coco es una nuez porque una definición suelta de una nuez no es más que una ‘fruta’ de una sola semilla.

Florida – bosque de cocos. George Barker, fotógrafo, 1891. División de Grabados y Fotografías, Biblioteca del Congreso.

El coco que compramos en la tienda no se parece al coco que creces en una palma de coco. Un coco intacto tiene tres capas. La capa más externa, que generalmente es lisa con un color verdoso, se llama exocarpio. La siguiente capa es la cáscara fibrosa, o mesocarpio, que finalmente rodea la capa leñosa dura llamada endocarpio. El endocarpo rodea la semilla. En términos generales, cuando compra un coco en el supermercado, el exocarpio y el mesocarpio se eliminan y lo que ve es el endocarpio.

A algunos científicos les gusta referirse al coco como una fruta y semilla que dispersa el agua. Una semilla es la unidad reproductiva de una planta con flores. Desde un punto de vista reproductivo, una semilla tiene la planta «bebé» en su interior, con dos partes básicas: la raíz del embrión (hipocotilo) y las hojas del embrión (epicotilo). En el caso del coco, si miras un extremo del coco, verás tres poros (también llamados ojos).

La semilla de coco germina y un brote emerge de uno de los poros. Además de la planta «bebé» en la semilla, existe el alimento para iniciar su vida llamado endospermo. El endospermo es lo que constituye la mayor parte de la semilla y, en el caso del coco, es la deliciosa materia blanca que comemos.

Una palmera de coco hiperactiva, Islas Filipinas. Leonard Johnson, 1926. Colección de estudios históricos de la costa y geodesia, NOAA Photo Library.

La palabra coco también puede ser confusa porque la palabra «nuez» está contenida en la palabra. Una nuez se puede definir como una fruta con una sola semilla. Con esa definición suelta, un coco también puede ser una nuez. Sin embargo, un coco no es una verdadera nuez. Una nuez verdadera, como la bellota, es indehiscente o no se abre en la madurez para liberar sus semillas. Las semillas se liberan cuando la pared de la fruta se descompone o es digerida por un animal.

Otro aspecto interesante del coco que ha desconcertado a los científicos durante más de 200 años es ¿dónde se originó? ¿Es de origen del Viejo Mundo o del Nuevo Mundo? Los científicos han utilizado el arte, la botánica, la entomología, la etimología, el folklore, los fósiles, la genética y los registros de viaje para tratar de descubrir dónde apareció por primera vez el coco.

Odoardo Beccari, un reconocido especialista en palmeras de principios del siglo XX, sugiere que el coco es de origen del Viejo Mundo y es muy probable que provenga del archipiélago indio o la Polinesia. Para fortalecer su argumento, hay más variedades de cocoteros en el hemisferio oriental que en las Américas.

Un voluntario del Cuerpo de Paz prepara un coco con su contraparte en Tonga.

 

Sin embargo, algunos científicos (OF Cook, HB Guppy, KFP von Martius) argumentan que el coco es de origen del Nuevo Mundo, ya que emigró hacia el oeste a través del Pacífico.

Datos interesantes sobre el coco

  • Se usa cada pedazo de coco. Como resultado, los cocos se llaman el «Árbol de la Vida» y pueden producir bebidas, fibra, alimentos, combustible, utensilios, instrumentos musicales y mucho más.
  • Cuando la solución intravenosa (IV) escaseaba, los médicos durante la Segunda Guerra Mundial y Vietnam usaron agua de coco para sustituir las soluciones IV.
  • Botánicamente, la palma de coco no es un árbol ya que no hay corteza, ramas ni crecimiento secundario. Una palma de coco es una monocotiledónea perenne leñosa con el tronco como tallo.
  • Posiblemente la referencia más antigua sea de Cosmas, un viajero egipcio del siglo V d. C. Escribió sobre la «nuez india» o «nuez de la India» después de visitar la India y Ceilán. Algunos estudiosos creen que Cosmas estaba describiendo un coco.
  • Soleyman, un comerciante árabe, visitó China en el siglo IX y describe el uso de fibra de coco y toddy hecho de cocos.
  • En el siglo XVI, Sir Francis Drake llamó al coco «nargils», que era el término común utilizado hasta la década de 1700 cuando se estableció la palabra coco.
  • El coco tarda de 11 a 12 meses en madurar.
  • Hubo un tiempo en que los científicos identificaron más de 60 especies de palma de coco. Hoy, el coco es un monotípico con una especie, nucifera. Sin embargo, hay más de 80 variedades de palmas de coco, que se definen por características como enanas y altas.
  • Las regiones de cultivo de coco están tan al norte como Hawai y tan al sur como Madagascar.

Sitios web relacionados

  • Coconut Palms from Seed External (Colegio de Agricultura Tropical y Recursos Humanos, Universidad de Hawai en Manoa): esta hoja informativa proporciona información sobre cómo cultivar una palma de coco. (PDF)
  • Cronología externa del coco (Coconut Knowledge Network): este sitio web enumera referencias a publicaciones sobre el coco.
  • Frutas llamadas nueces externas (Wayne’s World, Palomar College) – Desplácese hacia abajo hasta la sección sobre el coco.
  • Coco nucifera L. / palma de coco (Perfiles de plantas del USDA): el perfil de la planta proporciona información sobre la clasificación, distribución (EE. UU.) E imágenes de la palma de coco.
  • Deep History of Coconuts Decoded External (Por Diana Lutz, Universidad de Washington en St. Louis, FUENTE. 24 de junio de 2011) – Escrito en el ADN del coco hay dos orígenes del cultivo, varias rutas comerciales antiguas y la historia de la colonización del Américas
  • The Coconut Palm in Florida External (Extensión IFAS de la Universidad de Florida)
  • Coconut External (Universidad de Hawai’i en la Biblioteca Mᾱnoa) – En cultivos tradicionales de las islas del Pacífico.
  • Coconut External (US Postal Museum, Smithsonian Institution) – La historia de un coco que pasó por el correo de los EE. UU.

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